La iglesia crece a través de encuentro con una comunidad multicultural


4/22/2021


De Lindsay Peyton

El reverendo Luis E. Ramírez fue nombrado para servir a la iglesia Cedar Bayou Grace en Baytown al comienzo del año. Cuando mira los 30 acres de terreno en el campus de la iglesia, se imagina las posibilidades. Piensa en un edificio escolar. Se imagina un campo de fútbol cerca del estanque de detención. Considera fuentes potenciales de ingresos. "¿Cómo podemos pensar en algo más grande y mejor para alcanzar resultados más grandes y mejores?" pregunta.

La última experiencia de Ramírez al estar al frente de la IMU Cypress Trails en Spring le ayuda a ver el potencial.  Hace unos seis años y medio, se presentó en un momento en que la congregación estaba luchando para sobrevivir. Cuando se fue, todo había cambiado. Ahora está listo para aplicar lo que aprendió.

Cuando Ramírez llegó a Cypress Trails en 2014, se enfrentó a un problema familiar. "Fue una situación que existe  en tantas iglesias en la conferencia", dijo, " Era simplemente una iglesia moribunda.”

Explicó que la congregación fue fundada en el 1980 para servir a un área que, en ese momento, estaba moldeada por la "fuga blanca", el fenómeno de la gente blanca de clase media que huía de los centros urbanos.

Desde entonces, la población ha cambiado significativamente. Ramírez encontró que estaba dividida casi uniformemente entre residentes blancos, hispanos y negros. "Realmente era una comunidad diversa", dijo.

La iglesia, sin embargo, no reflejaba esa diversidad, y su liderazgo era completamente blanco. Pero ese no era el único problema.

La asistencia era baja, con solo alrededor de 60 o 70 personas en los bancos. "Solo habían dos niños allí mi primer domingo", recordó Ramírez.

Las finanzas de la congregación también estaban en un desarreglo total. El prorrateo a la conferencia no se estaba pagando.

Ramírez no se inmutó. De hecho, vio la situación como un desafío, uno al que estaba más que dispuesto a abordar. No había otro lugar a donde ir más que a subir, explicó.

"Lo vi como una bendición", dijo Ramírez. "Fue un nombramiento en la que todos ganaban.”
Primero, programó una serie de reuniones en los hogares de los miembros actuales y les preguntó qué les gustaba de la iglesia. Juntos, formularon ideas y formaron una visión para el futuro.

Luego, Ramírez pidió a los miembros que realizaran caminatas de oración en los vecindarios circundantes. Se detenían a orar cada cuatro o cinco casas - y se turnaban para dirigir la devoción.
"Cada vez que hacíamos esto, alguien se detenía y preguntaba quiénes éramos", recordó Ramírez. "Decíamos que estábamos orando por el vecindario, y la gente compartía sus peticiones de oración.”
Ahí es donde comenzó el cambio, dijo. Los miembros de la iglesia pudieron ver a su comunidad y conocer las preocupaciones de los residentes a primera mano. Junto con la información recopilada de las reuniones en los hogares, se formó una dirección hacia adelante.

El primer encargo fue desarrollar un ministerio activo para los niños. "Comenzamos una liga de fútbol ese primer año", dijo Ramírez. "Al principio teníamos unos ocho hijos, una de las cuales era mi hija.” 
En el momento en que se fue, había más cerca de 80 niños inscritos. "Simplemente despegó", dijo. "Así es como se involucra a la gente. Los encuentras donde están. Encuentras cuáles son sus sueños, sus aspiraciones. Ahí es donde encuentras tu comunidad.”

Cypress Trails UMC quería alcanzar a más jóvenes y comenzó a pensar en maneras de cómo trabajar más con las escuelas primarias del área. Ramírez tuvo otra idea. "¿Necesitamos ser nuestra propia escuela?" preguntó. "Podríamos tener nuestra propia escuela chárter.”

En poco tiempo, la iglesia se asoció con la universidad estatal de Sam Houston para comenzar su propio programa de primaria. Al principio, la escuela abrió desde el kindergarten hasta el segundo grado, y luego agregó un nuevo grado cada año, hasta el quinto.



La escuela creó un flujo de ingresos para la iglesia, explicó Ramírez. Las familias de la comunidad se beneficiaron de la instrucción de primera clase desarrollada por los profesores de la universidad de Sam Houston.

Cypress Trails UMC también descubrió que cuando los estudiantes estaban comprometidos con dos puntos de conexión en la iglesia, como el fútbol y el coro, comenzaban a llegar los domingos en la mañana.

Además, la congregación comenzó a llegar a servir a los vecinos de nuevas maneras. Por ejemplo, Cypress Trails recibió una tropa grande de Girl Scouts, con 90 miembros que eran predominantemente educados en casa.

La iglesia se expandió a un nuevo edificio comunitario-y desarrolló el ministerio en otras partes del vecindario también. "Hubo mucha emoción", dijo Ramírez. "Los miembros vieron crecer a la iglesia.”
Una vez que se establecieron la escuela y los ministerios, había un impulso a seguir. "Y eso no se puede detener", dijo el pastor.

"Entré en una situación en la que necesitaban un cambio, y lo necesitaban ya", continuó Ramírez. "No tenían otro remedio.”

Al principio, algunos miembros estaban molestos por la nueva dirección, recordó. Después del primer año, y presenciando la expansión de la iglesia, sus preocupaciones desaparecieron.

La membresía existente de la iglesia se acogió a la nueva diversidad de la congregación. "La diversidad se convirtió en el único camino", dijo Ramírez. "Eso ayudó tanto con el liderazgo como con la membresía de la iglesia.”

Explicó que a medida de que los miembros se hicieron más diversos, también lo hizo el personal. Y viceversa. Cuando los individuos se veían reflejados en el liderazgo, era más probable que se unieran.



Por ejemplo, su pastora asociada Rev. Cynthia Dreesen creció en Colombia, y el pianista Chi Wai Liu es nativo de Hong Kong. Al mismo tiempo, el ministro laico Donald Risinger es miembro fundador de la iglesia. "No estábamos en el negocio de excluir a nadie", dijo Ramírez. "Queríamos atraer a todos.”
El desarrollo de la diversidad en el liderazgo laico también era esencial, explicó. Eso significaba agregar más voces a los comités de la iglesia.

Cuando Ramírez fue nombrado para servir a una nueva iglesia, estaba orgulloso de dejar atrás una congregación que se jactaba de una asistencia los domingos de 200 miembros. Casi se habia triplicado su tamaño y el presupuesto estaba equilibrado.

Lo más importante, dijo Ramírez, la iglesia creó una serie de asociaciones con la comunidad, incluyendo la universidad de Sam Houston, reVision, Northwest Assistance Ministries y Street Grace. Siempre quiso que la iglesia fuera una parte vital del vecindario – y ahora lo era.

La Reverenda Brandi Horton asumió su papel como Pastora Principal en Cypress Trails. "Pasamos dos semanas sólidas en la transición", dijo Ramírez. "Ella va a continuar nuestro trabajo-y continuar esa visión.”

En su nueva iglesia, Cedar Bayou Grace, la situación es diferente, dijo Ramírez. Por ejemplo, la congregación es regional; no es una iglesia comunitaria. No hay el mismo sentido de urgencia o necesidad de adaptarse.

Un servicio tradicional y un servicio contemporáneo están prosperando, pero el servicio posterior de los domingos tiene espacio para crecer y reflejar mejor a la comunidad. Ramírez se está arremangando.

"El último servicio tiene el mayor potencial de crecimiento", dijo. "Ese es el servicio que puede involucrar al Baytown de hoy.”

Encontrar maneras de desarrollar una iglesia más multicultural es un enfoque digno para todas las congregaciones, explicó Ramírez. "Solo hazlo", dijo. "Eso es lo que aprendí en los últimos seis años.”
También promueve probar cosas nuevas para animar a la congregación. "Es más fácil intentar y fallar que no intentar en lo absoluto", dijo. "Pero también proporciono una red de seguridad para mis empleados. Si fallan, todo saldrá bien. El fracaso es la forma en la que se aprende.”

Y si los ministerios prosperan, entonces consérvalos, dijo. Él lleva en su corazón las lecciones aprendidas de su congregación pasada - y se han convertido en su mantra para el futuro.
"Si hacemos lo que se ha hecho antes, se obtienen los mismos resultados", dijo Ramírez. "La clave es pensar en cosas más grandes y encontrar nuevas formas de hacerlas.”