Una pequeña Iglesia Metodista Unida en Houston participa en un programa de ayuda para restaurantes de $ 2.2 millones


12/10/2020


Por Lindsay Peyton
 
El Dr. Vastine Watson estaba buscando una manera en que su iglesia Norris Chapel en Houston pudiera ayudar más durante el COVID-19. Sin embargo, con una congregación pequeña, y en su mayoría miembros de edad avanzada, sintió como si hubiera chocado contra una pared. Luego, descubrió una forma única de lograr un impacto significativo, el programa Houston Eats Restaurant Support (H.E.R.S.). Ahora, los voluntarios de la iglesia sirven comidas calientes a vecinos vulnerables una vez a la semana. “Estaba tan destrozado”, dijo Watson. “Pero esto es como una respuesta a mis oraciones”.
 
El programa H.E.R.S. es administrado por Merinda Watkins-Martin y su esposo Reginald Martin, quien es copropietario de Lemond Catering and Events. Sabían de primera mano lo dañino que ha sido el coronavirus para los restaurantes familiares.
 
“Nuestro último evento fue en febrero, y luego todos comenzaron a cancelar”, dijo Watkins-Martin. “Estábamos en pánico. No estábamos seguros de poder continuar”.
 
Otros en el negocio de restaurantes y catering informaron lo mismo a Watkins-Martin. Mientras que la pareja logró aprovechar las lecciones aprendidas del huracán Harvey para mantenerse a flote, otros luchaban por mantener la cabeza fuera del agua y estaban considerando cerrar sus puertas.
 
Luego, la pareja se enteró de que había una solicitud de propuesta (RFP) para el Grupo de Trabajo de Respuesta a la Equidad en la Salud (H.E.R.) del alcalde Sylvester Turner para brindar alivio a los restaurantes locales.


 
Sin embargo, los requisitos parecían abrumadores, explicó Watkins-Martin. Todos los restaurantes asistidos tenían que estar ubicados dentro de ciertos códigos postales, y las personas atendidas por los restaurantes debían vivir también en esa misma área. Los 30 códigos postales representaban vecindarios de minorías y de bajos ingresos, comunidades afectadas de manera desproporcionada por COVID-19.
 
También tenía que haber menos de 50 empleados en los restaurantes para garantizar que principalmente las pequeñas empresas y los restaurantes familiares estuvieran recibiendo ayuda. Los restaurantes se encargarían de suministrar unas 37.000 comidas a la semana, hasta fin de año.
 
Los destinatarios de las comidas no solo tenían que vivir en el código postal, sino que también debían ser de bajos ingresos o estar desempleados. Además, tenían que ser personas de la tercera edad, de alto riesgo, confinadas en el hogar, discapacitadas o tener hijos menores de 18 años.
 
“Reggie y yo pensamos que tal vez podríamos hacer entre 12.000 y 15.000 comidas a la semana, pero no estábamos seguros de cómo entregar las comidas”, dijo Watkins-Martin. “Creo que ahí es donde todo el mundo estaba detenido”.
 
Aun así, la oportunidad de ayudar tanto a los propietarios de restaurantes como a los habitantes de Houston que padecen inseguridad alimentaria era demasiado grande para dejarla pasar, dijo Watkins-Martin. “Hay tantos restaurantes que amenazan con cerrar y tanta gente que necesita comida”, agregó.
 
La pareja redactó una propuesta, ofreciendo hacer 20.000 comidas a la semana. El Ayuntamiento aprobó un programa de ayuda de $ 2.2 millones con Lemond Kitchen liderando el camino en la producción y entrega hasta fin de año. El fondo de ayuda es parte de los $ 400 millones en fondos de la CARES Act proporcionados a la Ciudad de Houston.
 
“Cuando nos enteramos de que estábamos aprobados, llamé a la gente y les dije que teníamos que empezar lo antes posible”, recordó Watkins-Martin.
 
Reclutó restaurantes que estaban en la ubicación correcta y tenían el número requerido de empleados, y 19 se inscribieron. Los restaurantes participantes incluyen Brooks Family Foods, Burns Original BBQ, Cool Running's Jamaican Grill, Dona Maria, Ester's Cajun Café & Soul Food, Himalaya Restaurant and Catering, Langstead Catering, Lucille's 1913, Ray's Real Pit BBQ Shack, Seafood Heaven, Silvana's Catering y Vela Mariscos.
 
Algunos de los restaurantes más grandes podrían proporcionar un mayor volumen, pero para los restaurantes más pequeños, incluso proporcionar 50 comidas, podría ayudarlos a permanecer abiertos, dijo Watkins-Martin. La primera semana, proporcionaron 6,000 comidas, a partir del 10 de noviembre. “Simplemente ha estado creciendo y creciendo desde entonces”, dijo.
 
Actualmente, Watkins-Martin dijo que ya se han distribuido 60.000 comidas a los necesitados. No sólo los restaurantes y los empleados reciben el apoyo que tanto necesitan, sino que los habitantes de Houston que se encuentran en una situación financiera desesperada se están beneficiando del programa H.E.R.S.
 


Lemond Kitchen se unió a agencias locales y organizaciones sin fines de lucro, incluidos Interfaith Ministries of Greater Houston, para identificar a los habitantes de Houston vulnerables para recibir comidas. La comunidad de fe en Houston dio un paso al frente para ayudar a identificar y distribuir alimentos a los destinatarios, incluidos las Iglesias Metodistas Unidas Trinity y Norris Chapel en la Conferencia Anual de Texas.
 
El pastor Watson compara el trabajo de los voluntarios de la iglesia con una bandeja en el baloncesto. Lemond está trabajando con restaurantes para cocinar la comida. Lo traen a la iglesia. La congregación se encarga del resto: ofrecer su ubicación como lugar de recogida y encontrar destinatarios en su comunidad.
 
Watson se enteró del programa H.E.R.S. a través de un correo electrónico del Rev. Dr. Elijah Stansell, Superintendente de Distrito para el Distrito Central Sur del TAC. “Recibí el correo electrónico y llamé a Merinda el mismo día”, recordó Watson. “Quería ponerlo en marcha”.
 
El pastor llamó a Charlyne Moaning, directora del Ministerio 60 Plus de la iglesia, los voluntarios más activos de la congregación. “Tengo que evitar que hagan cosas”, dijo riendo. “Están muy impacientes”.
 
Norris Chapel identificó a 42 personas en el área, algunos miembros de la iglesia y otros que no lo son. Cada uno recibe dos comidas por porción: almuerzo y cena. La iglesia comenzó a servir una vez a la semana el martes 1 de diciembre y se ha comprometido a continuar durante el resto del mes.
 


Ya, más personas asistieron al evento de recogida, y la semana siguiente, Norris Chapel proporcionó 106 comidas. Watson dijo que las personas entraban para recibir la comida o se quedaban en sus autos, y los voluntarios colocaban las comidas empaquetadas en sus baúles.
 
“Todos en nuestra lista aparecieron”, dijo Watson. “Se podía ver que estaban allí, porque realmente lo necesitaban”.
 
Watson probó una de las comidas: pollo asado con arroz y judías verdes. “Quiero decir que fue tan bueno”, dijo. “Le pusieron mucho amor”.
 
Ese es exactamente el objetivo de Watkins-Martin. “Este puede ser el único toque positivo que algunas personas reciben en su día”, dijo. “Quiero que sea como un abrazo, la comida que reciben. Quiero que se sientan como nuestro mejor y único cliente”.
 
La cantidad de trabajo administrado por el programa ha sido abrumadora. “Pero vale la pena ver las caras de la gente del restaurante, saber que tendrán una Navidad más brillante debido a esto”, dijo Watkins-Martin. “Es la mejor sensación del mundo”.
 
Lemond Kitchen también participó en actividades de alcance comunitario después de desastres, incluidos los huracanes Katrina, Rita y Harvey. La Fundación Lemond planea permanecer activa para ayudar a otros después de que el programa H.E.R.S. finalice.
 
“Cuando te crían para creer en Dios y eres bendecido, tenemos el deber de ayudar a los demás”, dijo Watkins-Martin.
 
El pastor Watson explicó que uno de los mandamientos más importantes de Jesús se encuentra en Mateo 25: “Porque tuve hambre y me diste de comer, tuve sed y me diste de beber, era un extraño y me invitaste a entrar, Necesitaba ropa y me vestiste, estaba enfermo y me cuidabas, estaba en la cárcel y viniste a visitarme”.
 
“Jesús dice que lo que haces por el más pequeño de sus hermanos y hermanas, lo hiciste por Él”, agregó Watson.
 
Proporcionar comida a los hambrientos se ajusta a su visión de la iglesia. “No sólo estamos sirviendo a la comunidad. Estamos haciendo la voluntad de Dios”, dijo. “Estamos ministrando a las personas que se encuentran en un momento de escasez en su vida. Llegamos a ser parte del rompecabezas”.
 
Los miembros de la Iglesia se sintieron complacidos de poder servir a los demás durante este tiempo. “Están agradecidos por la oportunidad”, dijo Watson.
 
Espera que esto sea simplemente el comienzo del descubrimiento de nuevas formas en que la iglesia puede servir a sus vecinos. “Hemos cruzado la línea y hemos abierto una nueva puerta, dando un paso adelante que realmente se necesitaba en nuestra iglesia”, dijo. “A veces, durante esta pandemia, nos enfocamos en todo lo negativo. Pero con el programa H.E.R.S. podremos mirar hacia atrás y decir, tal vez esto es lo que nos llevó a otro nivel que nos abrió los ojos”.
 
Para obtener más información o registrarse como voluntario, visite lemondkitchen.com/hers-program. Para obtener más información sobre la Fundación Lemond, visite lemondfoundation.org