Duchas, bicicletas y comidas de paz, una mirada compasiva de cómo una iglesia está sirviendo a las personas sin hogar


9/24/2020

Por Lindsay Peyton
 
La Iglesia Galveston Central es mucho más que un edificio con un campanario. Esta congregación se transforma en una cocina bulliciosa, donde los miembros cocinan junto a los que no tienen hogar y luego se sientan juntos para compartir una comida. También cuenta con un taller de reparación de bicicletas, lavandería y duchas. La pandemia del coronavirus puede haber cambiado la forma en que la iglesia presta sus servicios, pero nada pudo impedir que la congregación continuara su misión.
 
El pastor Michael Gienger tiene la visión de construir una comunidad en Galveston Central Church, donde todos son bienvenidos, independientemente de su estatus socioeconómico. “Mi sueño para Central es que entres ahí y no puedas notar la diferencia, quién está siendo servido y quién está sirviendo”, dijo.
 
Todo comenzó con "Comidas de Paz". En octubre de 2018, la congregación se reunió para su picnic anual en Kempner Park, donde también se reunieron varios hombres y mujeres sin hogar de Galveston.
 
Los miembros de la Iglesia pidieron a las personas del parque que se unieran a ellas para la comida. Más tarde, también los invitaron a venir a la iglesia el domingo.
 
“Nadie pensó que alguien los aceptaría”, recordó Gienger. “Pero aparecieron, y comenzamos a desarrollar amistades”.
 
“Es una comida compartida, con los que tienen casa y los que no la tienen”, dijo Gienger. “Es una forma genial de tender un puente entre esos grupos”.
 
La iglesia luego extendió su alcance proporcionando instalaciones de ducha para las personas sin hogar de la zona, y también compró tres lavadoras y secadoras para permitirles hacer su lavandería en el campus.
 

El ministerio de reparación de bicicletas comenzó el pasado mes de febrero. Al igual que con la cocina de las Comidas de paz, las líneas se difuminan entre quién está sirviendo. Todos son bienvenidos a usar sus talentos para ayudar a los demás.
 
“Todo el mundo tiene algo que ofrecer y algo que dar”, dijo Gienger. “Puede ser deshumanizador tener algunos sólo recibir y otros sólo dar.”
 
Todo iba sin problemas - con las comidas se servían tres días a la semana, el acceso a las duchas y la lavandería y los miembros construyeron relaciones significativas con personas tan a menudo olvidadas – cuando el mundo cambió.
 
El COVID-19 golpeó. “Fue increíblemente estresante”, dijo Gienger.
 
Consideró las “Tres Reglas Simples” de John Wesley. La primera es no hacer daño. La segunda es hacer el bien. La tercera es amar a Dios.
 
La iglesia quería seguir haciendo el bien, sin dejar de poner a nadie en riesgo. Eso fue un reto cuando otros servicios para personas sin hogar  comenzaron a cerrar en Galveston. Las iglesias cerraron sus puertas y  los miembros  se quedaron en casa. Los refugios redujeron su capacidad, así como sus horas.
 
“¿Cómo se sigue sirviendo a esta población vulnerable, que son aún más vulnerables en este momento?” Gienger preguntó.
 
Era consciente de que, para muchos, Central era un lugar esencial para las comidas los martes, jueves y domingos.  Las duchas también fueron clave para ayudar a las personas a preservar su salud e higiene.
 
“No podíamos cerrar”, dijo Gienger. “Teníamos que encontrar una manera de permanecer abiertos de forma segura.”
 
La iglesia trabajó con la Rama Médica de la Universidad de Texas para desarrollar planes y protocolos. “Encontramos una manera de seguir sirviendo”, dijo Gienger.  “Nuestras cifras han florecido desde entonces durante la pandemia. Ha sido vital que permanezcamos abiertos”.
 

A medida que los servicios de la iglesia se volvieron virtuales, las puertas se mantuvieron abiertas a aquellos que necesitaban una ducha, así como lavar la ropa. Simplemente fueron separados para preservar el distanciamiento social. Se proporcionaron máscaras. La congregación también alquiló una estación de desinfección de manos, lo que permitió un mayor lavado de manos.
 
Las comidas todavía se proporcionan, pero ahora están empaquetadas para llevar. Los individuos ya no pueden quedarse en la iglesia alrededor de una mesa de comedor.
 
A Gienger le preocupaba que las dos comunidades que había ayudado a unirse, los que tienen hogar y los sin hogar, se separaran de nuevo.
 
“Por lo general, se golpean los hombros con los pobres todos los domingos”, dijo. “Realmente cambia la forma en que ves el mundo. Cuando estás en línea, pierdes eso”.
 
Está buscando formas innovadoras de mantener vivo ese espíritu. Parte del esfuerzo incluye la educación – enseñar a los voluntarios cómo continuar tratando a los demás con compasión y dignidad, incluso mientras llevan una máscara y en un período de tiempo más corto.
 
“Una sonrisa es una manera, pero también hay lenguaje corporal y tono de voz para hacerles saber que los estamos acogiendo”, dijo Gienger. “Queremos que la gente sepa que sigo siendo su pastor, y este sigue siendo un lugar seguro para ir”.
 

Al mismo tiempo, la iglesia está tratando de satisfacer una creciente necesidad en Galveston, resultante de COVID-19.
 
Por ejemplo, la congregación añadió servicios para la población inmigrante, entregando alimentos y pañales a las familias necesitadas. Ya se han distribuido 1.200 cajas de alimentos y 38.000 pañales.
 
Cuando el programa comenzó a mediados de abril, tres familias se inscribieron. La semana pasada, Gienger contó 132 familias.
 
La iglesia encontró personas bilingües que hacen llamadas y que pueden controlar a las familias cada semana. En agosto, la congregación trabajó con el Banco de Alimentos del Condado de Galveston para agregar un camión de alimentos refrigerados al programa. Los voluntarios también cambiaron los tiempos de distribución para adaptarse mejor a los horarios de trabajo de los que se servían.
 
Gienger explicó que la población latina en la isla incluye a los trabajadores pobres e indocumentados. “Cuando algo como COVID golpea, pierdes los ingresos que tenías, así como el acceso a la atención médica”, dijo. “Ha sido increíblemente duro en primera línea y trabajadores esenciales.”
 
Central está buscando formas adicionales de ayudar, incluyendo trabajar en una subvención para obtener teléfonos celulares para personas sin hogar, para permitirles acceder a servicios de telesalud y social que ahora están principalmente en línea. La iglesia también está ayudando a otros con la tecnología, incluyendo la solicitud de cheques de estímulo.
 
“Mucha gente se quedó sin hogar antes de que las computadoras se convirtieran en estándar para todo”, dijo Gienger. “Para solicitar beneficios ahora, las habilidades informáticas básicas son necesarias”.
 
Mejorar la accesibilidad a Internet y la tecnología, así como la construcción de la alfabetización informática, son esenciales para ayudar verdaderamente a las personas sin hogar, explicó el pastor.
 

“Alimentar a los pobres es lo básico de lo que estamos llamados a hacer como cristianos”, dijo. “La siguiente pieza es abogar por sus derechos. ¿Cómo hacemos cambios para que la gente tenga acceso a la atención médica? Ese es el siguiente gran paso”.
 
A pesar de que la adoración se ha movido en línea, y los miembros de la iglesia están observando desde sus hogares,  Gienger dijo que recordar a sus vecinos sigue siendo primordial. La misión sigue siendo mantenerse conectado y encontrar nuevas formas de continuar el ministerio.
 
“Las iglesias pueden ser un silo de esperanza y cambio social, donde los grupos de personas se preocupan por sus vecinos y abogan por el cambio económico”, dijo.
 
Ese es un papel que las iglesias tenían históricamente, explicó Gienger. “Necesitamos recuperar ese espacio”, dijo. “Ese es el llamado de la iglesia. Jesús trataba de servir a los pobres y marginados.”
 
En un momento de incertidumbre, desafíos y dificultades económicas, Gienger cree que la iglesia puede ser parte de la solución.
 
“Hay mucho trabajo por delante”, dijo. “Pero es un buen trabajo. Para eso se construye la iglesia”.